NHL-optakt: En dansker er væk, men de øvrige har nøgleroller

Det er i foråret, at planterne spirer og nyt liv begynder, men i NHL er oktober lig med den spæde start. En ny sæson betyder en ny begyndelse. Drømme spirer og kan gøre det i nogle måneder, før nogle bliver indfriet, mens andre brister.

Det er charmen ved verdens bedste ishockeyliga, og nu står vi der igen: På dørtærsklen til en ny NHL-sæson. Onsdag bliver døren lukket op, og cirkusset med fantastiske scoringer, vilde tacklinger, formidable historier og forhåbentlig danske pragtpræstationer på ny.

Dansk ishockey kan ved starten på 2018/19-sæsonen bryste sig af at have seks NHL-spillere. Derudover er der nogle danske “boblere” i AHL, som vil knokle en vis legemsdel ud af bukserne for at få chancen i verdens bedste ishockeyliga, og med flid og en portion held vokser antallet af NHL-danskere i løbet af denne sæson.

En enkelt er der ikke længere. Jannik Hansen forlod NHL til fordel for KHL-storklubben CSKA Moskva, og for første gang i mere end ti år er hans således ikke en del af det faste, rød-hvide inventar i den ishockeyliga, de fleste unge ishockeyspillere drømmer om at spille i.

Mikkel Bødker har skiftet klub og tørner nu ud for Ottawa Senators, men ellers er alt nærmest ved det gamle, når man beskuer NHL igennem de danske briller. Nikolaj Ehlers, Oliver Bjorkstrand, Lars Eller, Frans Nielsen og Frederik Andersen er igen udset til at være stamspillere i deres respektive klubber, og hvis de alle kan kopiere deres 2017/18-sæson, så ser det bestemt ikke skidt ud.

Frederik Andersen har bevist sit værd i Toronto Maple Leafs-målet. Han nævnes blandt kandidaterne til titlen som NHL’s bedste målmand, og i de seneste sæsoner har han været i absolut særklasse i et hav af kampe. Andersen har haft en tendens til at starte lidt svagt ud. Leverer han en stærk første måned i grundspillet i år, så bliver hans sæsonstatistikker blandt ligaens bedste.

Nikolaj Ehlers kan vi nok allerede nu kåre som dansk NHL-topscorer igen i denne sæson. Det er han blevet i de seneste to sæsoner, og med en nøglerolle på et Winnipeg Jets-mandskab, som sæson for sæson ser mere og mere spændende ud, kan det det blive rigtig sjovt at følge den hurtige og målfarlige nordjyde. Det kunne sagtens blive i denne sæson, at Nikolaj Ehlers når over de 70 point i grundspillet.

Oliver Bjorkstrand har vist målform i preseason, og han håber helt sikkert på mere end de 11 mål og 40 point, han lavede i sidste sæson. Det er ikke urealistisk, at Bjorkstrand scorer over 20 mål i denne sæson, hvor han ser ud til at starte i Columbus Blue Jackets’ andenkæde og også kan se frem til masser af istid i powerplay.

Lars Eller må uden tvivl være den NHL-dansker, der allerhelst vil trykke copy+paste fra 2017/18-sæsonen til 2018/19-sæsonen. Med en Stanley Cup-titel på cv’et og endda som en nøglespiller, der scorede det afgørende mål i finaleserien mod Vegas Golden Knights, er det svært for ikke at sige umuligt at finde det mindste at udsætte på Ellers præstation i det seneste år.

Det var dansk sportshistorie, Eller skrev først på sommeren, og det må være begrænset, hvor meget ishockey han og holdkammeraterne i Washington har tænkt i månederne siden. Størstedelen af sommeren er blevet brugt på at feste. Sådan skal det være, og det kan godt ske, at det resulterer i de berømte “Stanley Cup-tømmermænd”, men sådan er det. Washington har stadig et fremragende hold, Lars Eller er stadig stamspiller som holdets tredjecenter og Capitals kan godt gentage kunststykket fra den forgangne sæson. Nemt bliver det ikke, men det er ikke umuligt.

Frans Nielsen oplevede et pointmæssigt dyk i sidste sæson, hvor det blev til 33 af slagsen fra hans hånd. I forhold til mængden af istid var det måske en smule skuffende, men Nielsen er som udgangspunkt ikke nogen pointspiller. Dermed ikke sagt, at han ikke er produktiv, men det bør være op til andre på holdet at stå for størstedelen af det offensive bidrag. Så skal Nielsen til gengæld nok stå for alt det andet.

Danmarks første NHL-spiller er en leder på isen, en forrygende defensiv center, en special teams-profil og ikke mindst en straffeslagsspecialist. I den sidste kategori er Nielsen bedst af alle aktive NHL-spillere. Ingen har scoret flere shootoutmål end herningenseren.

Detroit Red Wings har brug for en leder efter Henrik Zetterbergs stop, og den rolle skal Nielsen nok gå ind at udfylde i endnu højere grad, end han har gjort hidtil. Tiden vil så vise, om han måske endda får et “C” på brystet i traditionsklubben.

Mikkel Bødker er den sidste af de faste NHL-danskere, der mangler i gennemgangen. Heldigvis kan Bødker stadig betegnes som fast NHL-spiller, og med skiftet til Ottawa Senators bliver han det i endnu højere grad, end han var i San Jose Sharks. Bødker er udset til at indlede sæsonen i tredjekæden på et ret svagt Ottawa-hold, som blandt andet har sagt farvel til Erik Karlsson siden sidste sæson.

Bødker kommer nok til at spille i kæde med sin tidligere San Jose Sharks-holdkammerat Chris Tierney, og så bliver det også til en plads i Ottawas powerplay. Pointmæssigt bør det betyde et løft i forhold til sæsonerne i San Jose, hvor tiltroen til Bødker ikke altid var lige stor. I Ottawa får han en rolle, der minder lidt om den, han have i Arizona Coyotes, og der gik det jo faktisk ganske godt. Til gengæld bliver det nok heller ikke i år, at Mikkel Bødker spiller med om Stanley Cup-trofæet.

I AHL huserer Patrick Russell, Alexander True og Mathias Bau Hansen. Russell og True har gjort en fin figur i preseason, hvor de begge fik chancen i NHL-regi. Russell kan godt blive kaldt op af Edmonton Oilers, hvis der opstår skader og de har brug for en pålidelig og hårdtarbejdende wing. Det er nok nærmest 50/50, om han bliver kaldt op i løbet af sæsonen eller ej.

For Alexander True og Mathias Bau Hansen er chancerne mindre, men ingen af dem skal afskrives. True ser ud til at rangere ganske højt i San Jose Sharks-hierarkiet. Ikke højt nok til at indlede sæsonen i NHL, men højt nok til at blive betegnet som en af profilerne på klubbens AHL-mandskab.

Mathias Bau Hansen er en tilpas “skæv” type til, at han også kan få chancen i NHL på et tidspunkt. Bau er stor, kan score mål og kan være en af dem, den nye Capitals-træner Todd Reirden får lyst til at prøve af for at se, om han kan begå sig på den allerstørste scene.

Det er nu, håbet spirer i NHL. En ny, frisk sæson er klar til at tage sin begyndelse, og mulighederne ligger derude. Nu skal de bare gribes.

Christian Henriksen